PEN International conference on the Russian-Ukrainian situation

Stockholm, 11th June 2014
PEN International conference 

on the Russian/Ukrainian situation
hosted by Swedish PEN

 

Russian  and  Ukrainian  PEN  affirm  their  unity  against  the  waves  of  propaganda  destroying  the  language  of  publicdiscussion.

At  a  gathering  of  writers  held  in  Stockholm  by  PEN  International  and  Swedish  PEN,  Ludmila  Ulitskaya, vice-president  ofRussian  PEN,  spoke  of  “the  lies  poisoning  minds  which  have  no  other  sources  of  information”  and  Aleksandra  Hnatiuk,  fromUkrainian  PEN,  of  “propaganda  designed  to  create  enemies.”

PEN  International  has  been  organizing  meetings  of  writers  across  Europe  bringing  together  Russians  and  Ukrainians  with  theircolleagues  from  around  the  world.  In  times  of  actual  and  threatened  violence  PEN  believes  that  channels  of  public  discussion  mustbe  kept  open.  PEN  International  President,  John  Ralston  Saul,  said, “Peace  and  stability  is  not  about  deals  done  behind  closeddoors,  but  the  ability  of  people  to  talk  to  each  other  in  public.”

For  three  months  there  have  been  incessant  acts  of  aggression  towards  Ukraine  from  the  side  of  the  Russian  Federation.  There  hasbeen  the  illegal  annexation  of  Crimea,  which  makes  us  deeply  worried  about  the  rights  of  the  Tatar  population,  and  following  itarmed  groups  have  created  violent  disorder  in  the  eastern  parts  of  Ukraine  with  the  goal  of  destabilizing  the  country.  UkrainianPEN  has  talked  about  journalists  and  citizens  being  shot,  murdered,  kidnapped  and  tortured.  Russian  PEN  points  out  that  suchviolence  is  dependant  upon  the  co-opting  of  language: “Words  are  the  only  means  we  have  to  construct  meaning  and  expressreality.  The  Russian  authorities  are  currently  using  words  to  destroy  meaning.  It  goes  without  saying  that  this  is  a  crime  againstculture.”

PEN  is  particularly  concerned  about  the  tsunami  of  anti  free  expression  laws  emerging  in  Russia,  which  include  treatinginternational  NGO’s  as  foreign  agents; anti-gay  laws; a  law  permitting  the  blocking  of  websites  without  a  court  order;  laws  againstdiscussing  Russian  history; a  Religious  Defamation  law.  In  the  name  of  security,  human  rights  are  being  dangerously  undermined.

People  wonder  if  we  are  faced  by  a  war  of  interests  or  a  war  of  values,  or  both.  In  either  case,  the  only  real  security  lies  in  openingchannels  of  free  expression.  Those  on  the  front  lines  of  this  situation  are  often  the  journalists,  in  whatever  country.  We  admiretheir  courage  and  appeal  to  those  under  pressure  to  remember,  in  Lev  Rubinstein’s  words,  that  “propaganda  is  the  collapse  oflanguage.”

This  statement  has  been  written  after  a  series  of  meetings  of  Russian  and  Ukrainians  writers,  including  Alexei  Simonov,  LevRubinstein,  Andrey  Kurkov,  Myroslav  Marynovych,  Mykola  Riabchuk,  Leonid  Finberg,  and  foreign  colleagues.  Themeetings  took  place  in  the  cities  of  Kiev,  Bled  and  Warsaw.  The  participants  in  the  Stockholm  meeting  were  PEN  Centres  ofSweden,  Norway,  Finland,  Estonia,  Slovenia  and  Germany.

The  statement  has  been  signed  by:

John  Ralston  Saul,  President  of  PEN  International
Tone  Peršak,  Chairs  Writers  for  Peace  Committee  PEN  international
Takeaki  Hori,  International  Secretary  PEN  International
Jarkko  Tontti,  International  Treasurer  PEN  International
Carles  Torner,  Executive  Director  PEN  International

Tomas  Tranströmer,  Literature  Nobel  Laureate  2012
Mario  Vargas  Llosa,  Literature  Nobel  Laureate  2011  and  ex-president  of  PEN  International
Per  Wästberg,  former  president  of  PEN  International  and  member  of  the  Swedish  Academy.
György  Konrad,  former  president  of  PEN  International
Ronald  Harwood,  former  president  of  PEN  International
Homero  Aridjis,  former  president  of  PEN  International
Peter  Englund,  member  of  the  Swedish  Academy
Kjell  Espmark,  member  of  the  Swedish  Academy